Alors qu'un soldat afghan tue 2 Américains, les pourparlers de paix vont de l'avant

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NANGARHAR, Afghanistan – Le président Trump s'est tenu dans une bruine brumeuse à la base aérienne de Douvres alors que les restes des deux dernières victimes américaines de la longue guerre en Afghanistan sont rentrés chez eux.

Le sombre silence fut brisé par les cris angoissés de la jeune veuve du Sgt. Première classe Javier J. Gutierrez, qui a sprinté vers l’avion alors que les caisses métalliques retenaient le corps de son mari et celui du Sgt. Antonio R. Rodriguez de première classe était retiré. "Non!" cria-t-elle, criant son nom encore et encore.

Quelques heures avant cette brève cérémonie du 10 février, le président Trump avait pris une décision capitale, donnant à ses diplomates le feu vert pour un accord de paix avec les talibans qui conduirait à un retrait des troupes américaines et, éventuellement, au début de la fin de la plus longue guerre des États-Unis.

On l'appelait jadis «la bonne guerre», «la guerre de nécessité». Lorsque les soldats américains ont envahi l'Afghanistan en 2001 – poussés par les attaques de Qaïda le 11 septembre sur le sol américain – et renversé le gouvernement oppressif des talibans, ils ont été accueillis par une grande partie de la société afghane.

Le septième groupe des forces spéciales de l’armée auquel appartenaient les deux sergents n’était en Afghanistan que depuis quelques semaines. Mais le sergent Gutierrez, de San Antonio, Texas, et le sergent Rodriguez, de Las Cruces, Nouveau-Mexique, s'étaient joints en 2009. Le sergent Gutierrez, père de quatre enfants, s'est déployé en Irak comme fantassin avant de se rendre en Afghanistan en tant que béret vert. Le sergent Rodriguez avait effectué 10 tournées en Afghanistan, d'abord en tant que Ranger de l'armée et plus tard avec les Forces spéciales.

Leur équipe des Forces spéciales était de retour en Afghanistan juste au moment où les pourparlers de paix atteignaient à nouveau un pic, parallèlement aux efforts visant à maintenir la ligne contre les talibans sur le terrain et à faire pression sur eux pour qu'ils restent à la table des négociations.

Dans le district de Shirzad, dans la province orientale de Nangarhar, l'armée afghane a repoussé les talibans. Mais les opérations ont été bloquées. Ainsi, le 8 février, un groupe de commandos afghans accompagnés des Bérets verts est arrivé tôt le matin dans des hélicoptères pour voir s'ils pouvaient aider, selon des entretiens avec plus d'une douzaine de responsables afghans et américains.

Le bataillon de l'armée afghane avait pris comme base un bâtiment de deux étages qui ressemblait plus à des bureaux qu'à des casernes militaires. L'année dernière, il a été frappé par un double attentat à la voiture piégée, de sorte que les ceintures de sécurité autour de lui se sont élargies. Des soldats américains ont tout de suite gravi les tours autour de la base, gardant la garde tout le temps qu'ils y étaient.

Parmi les soldats du bataillon se trouvait le sergent Jawed, un vétéran de six ans de l'armée afghane et le fils aîné d'une couche de briques. Il a quitté l'école en 10e année, a falsifié une pièce d'identité qui a fait grimper son âge de deux ans et a rejoint les forces de sécurité comme plusieurs autres de ses proches. Pour 200 $ par mois, l'armée l'a envoyé combattre les talibans.

Il s'est marié et sa femme et lui ont eu leur premier enfant, un garçon, il y a trois mois. Le sergent Jawed avait réussi un transfert à seulement une heure de route de chez lui mais, occupé par les combats à Shirzad, n'avait pas encore pu rentrer chez lui pour le rencontrer.

Au crépuscule ce jour-là, le travail des commandos afghans et de leurs partenaires des Forces spéciales américaines était terminé. Ils avaient rencontré les dirigeants, examiné les plans d'opération. Ils sont sortis du bâtiment, dans la cour de l'enceinte, attendant que leurs hélicoptères les emmènent. Le soleil venait de se coucher.

Le sergent Jawed, son arme à la main, a émergé de l'entrée latérale du bâtiment juste après 18 heures, a fait une dizaine de pas vers un véhicule de l'armée afghane où se trouvaient plusieurs autres soldats afghans. Il a pointé la mitrailleuse sur les Américains et les commandos afghans se sont blottis de l'autre côté d'un chemin de gravier et ont commencé à pulvériser.

Le tournage n'a pas duré plus de quelques secondes. Mais un M249 peut déchirer une ceinture de munitions de 200 balles en moins d'un tiers de minute. Il y avait au moins 43 trous de balles sur le mur de ciment derrière les Américains, la plupart à hauteur de poitrine, et huit autres sur un camion-citerne vide plus grand derrière le mur.

Un garde de l'une des tours, qui ne sait pas s'il était afghan ou américain, a riposté, tuant le sergent Jawed et laissant le mur derrière lui criblé de trous également. Mais la confusion et les soupçons ont persisté pendant environ 10 heures, jusqu'à ce que les forces spéciales américaines – avec deux d'entre eux morts et six blessés – puissent être évacuées. Au moins un autre soldat afghan a été tué et trois blessés.

La première bousculade a été de savoir s'ils faisaient face à un seul tireur ou à plusieurs. L'une des premières mesures prises par les forces spéciales a été de désarmer tout le monde à la base, à l'exception des commandos afghans qui les accompagnaient, et de leur demander de déposer un par un. Au début, les ordres ont été criés. Ensuite, ils ont été annoncés par haut-parleurs. Un soldat de l'armée afghane qui a résisté au désarmement a été roué de coups et blessé au couteau, ont indiqué plusieurs responsables.

"J'ai dit à quelqu'un à côté de moi que ce gars de Trump était super sérieux, et s'il disait aux avions de nous bombarder?" a déclaré un membre des forces de sécurité afghanes enfermé à l'intérieur, s'exprimant sous couvert d'anonymat car il n'était pas autorisé à parler publiquement. «Nous avons déposé nos armes et sommes sortis. Mais pendant tout ce temps, des hélicoptères volaient au-dessus de nos têtes et nous étions inquiets qu'ils frappent à tout moment. »

Les talibans font pression sans relâche sur les soldats et la police afghans pour qu'ils se retournent et combattent les Américains comme des envahisseurs. Et les insurgés intimident les familles des soldats pour les forcer à changer de camp ou à abandonner le combat.

Dans le même temps, alors que les forces américaines ont réduit leur présence et leur interaction avec les soldats afghans réguliers, les frappes aériennes américaines ont atteint un nombre record, battant souvent des zones proches d'où viennent les soldats et tuant parfois des civils. À l'ère des médias sociaux et de la propagande des talibans, la nouvelle de ces attaques s'est rapidement répandue et l'indignation contre la présence américaine augmente.

Dans les jours qui ont suivi, les responsables afghans et américains ont eu du mal à établir si le sergent Jawed s'était retourné et avait rejoint les talibans. Lors des attaques internes passées, l'image est souvent devenue claire tout de suite: les talibans revendiquaient la responsabilité, et les enregistrements téléphoniques et les mouvements du soldat racontaient le reste de l'histoire.

Mais aucun groupe n'a revendiqué cette attaque. La vérification des antécédents du sergent Jawed était propre, a déclaré un responsable de la sécurité au courant des faits. Les responsables afghans ont déclaré qu'il ne correspondait pas au profil d'un infiltré taliban, bien que d'autres aient remis en question cette hypothèse.

Gula Jan, 70 ans, le grand-père du sergent Jawed, a contesté les allégations selon lesquelles un membre de sa famille avait des liens avec les talibans, notant que le groupe avait une fois fait une descente dans sa maison parce que plusieurs de ses proches faisaient partie des forces afghanes. Ils l'ont même détenu une fois après qu'il n'ait pas pu payer l'amende que les insurgés lui demandaient parce que plusieurs de ses proches avaient servi dans l'armée.

"Si mes fils avaient été avec les talibans, alors pourquoi les talibans ouvriraient-ils le feu sur ma porte, pourquoi me garderaient-ils pendant trois mois?" M. Jan a dit.

M. Jan a parlé à son domicile juste après l'enterrement de son petit-fils. L'armée a refusé de remettre le corps pendant six jours. Quelques centaines de personnes, dont beaucoup l'appelaient un martyr, se sont présentées à l'enterrement. Un grand drapeau afghan a été planté près de la pierre tombale.

Le silence des talibans à propos de l'attaque du sergent Jawed a été égalé moins d'une semaine plus tard par une réponse américaine sourde à une frappe aérienne qui a frappé une camionnette et tué au moins huit civils afghans qui allaient à un pique-nique, ont déclaré des responsables locaux. Il n'y a eu aucune déclaration de l'armée américaine, qui, selon les responsables afghans, aurait effectué les frappes.

La fusillade et la frappe aérienne n’auraient pas pu arriver à un moment plus délicat – l’accord de paix avec les talibans avait atteint le bureau de M. Trump.

En septembre, les deux parties étaient presque parvenues à un accord. Mais M. Trump a annulé les pourparlers, citant un bombardement qui a tué un Américain et un soldat de l'OTAN.

Cette fois, les progrès des pourparlers semblant si étroits – un porte-parole des Taliban a confirmé lundi que les insurgés avaient accepté les termes et que la signature aurait lieu d'ici la fin du mois – peu parlent beaucoup de la violence qui se poursuit, peut-être peu disposés à risquer tout accord qui espérait y mettre fin.

Les restes des sergents Gutierrez et Rodriguez sont arrivés sous la pluie tard un lundi soir, leurs cercueils rencontrés par un président sombre et des familles désemparées.

«C'était très émouvant», a déclaré le sénateur Rand Paul, républicain du Kentucky, qui a regardé la cérémonie à Douvres. "Je ne sais pas comment vous pourriez vivre cela et être en faveur ou blasé de la guerre."

Mujib Mashal et Zabihullah Ghazi signalés à Nangarhar, Afghanistan; Katie Rogers de Dover, Del .; et Thomas Gibbons-Neff de Washington.

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